Over de top: duizenden Britse soldaten klauterden uit hun loopgraven en waren binnen enkele minuten doodOver de top: duizenden Britse soldaten klauterden uit hun loopgraven en waren binnen enkele minuten dood

1 juli 1916 — De Eerste Wereldoorlog Slag aan de Somme begon op deze dag – een van de bloedigste conflicten in de menselijke geschiedenis en de ergste ooit voor het Britse leger. Maar liefst 19.240 mannen stierven op die eerste dag - elke vijf seconden viel er één.


De loopgravenoorlog aan het westfront in Frankrijk was al bijna twee jaar aan de gang, waarbij de Duitsers aan de ene kant en de Fransen en Britten aan de andere kant in een patstelling terechtkwamen.

Het front was nauwelijks bewogen, maar de Fransen hadden al een aantal maanden zware verliezen geleden bij Verdun, ten oosten van Parijs. Er werd besloten om de Duitsers ten noorden van Verdun aan de Somme aan te vallen, zodat de Duitsers de mannen van het slagveld van Verdun zouden wegvoeren en zo de Fransen zouden aflossen.

De slag aan de Somme begon met een artilleriebeschieting van de Duitse linies. Met 3.000 kanonnen werden gedurende een periode van acht dagen constant meer dan 1.738.000 granaten afgevuurd in de verwachting de Duitse loopgraven en het voor hen aangebrachte prikkeldraad te vernietigen. Daarnaast werden onder Duitse stellingen gigantische ondergrondse mijnen tot ontploffing gebracht.

De verwachting was dat als de Britse infanterie hun loopgraven verliet, ze 'niemandsland' zouden kunnen oversteken met weinig of geen weerstand. Inderdaad, om 07.00 uur 's ochtends schopten soldaten van het East Surrey Regiment tegen voetballen terwijl ze begonnen op te rukken naar de Duitse linies, waarvan ze dachten dat ze leeg zouden zijn na de week van beschietingen.

Het meeste prikkeldraad bleef echter intact en de Duitsers hadden diepe dugouts. Het enige wat ze hoefden te doen toen het bombardement begon, was hun mannen naar hen toe te brengen. Toen het bombardement stopte, wisten ze dat dit het signaal was voor een infanterieopmars, dus trokken ze weg uit de relatieve veiligheid van hun schuilplaatsen en bemanden hun machinegeweren.

Toen 100.000 Britse soldaten, elk met 30 kg uitrusting, uit hun loopgraven klommen en begonnen op te rukken, stuitten ze op een spervuur ​​van mitrailleur- en artillerievuur van de Duitsers.

George Coppard, een Britse soldaat die diende bij het Machine Gun Corps, schreef in zijn memoires: “De volgende ochtend (2 juli) bekeken wij kanonniers het vreselijke tafereel voor ons. Het werd duidelijk dat de Duitsers altijd een indrukwekkend uitzicht op niemandsland hadden.

'Onze aanval was brutaal afgeslagen. Honderden doden werden opgehangen als wrakstukken die tot aan een hoge waterlijn waren aangespoeld. Er stierven er net zoveel op de vijandelijke draad als op de grond, als vissen die in het net werden gevangen. Ze hingen daar in groteske houdingen. Sommigen zagen eruit alsof ze aan het bidden waren; ze waren op hun knieën gestorven en de draad had hun val voorkomen. Machinegeweervuur ​​had zijn verschrikkelijke werk gedaan.”

Ondanks de verschrikkelijke verliezen heeft het Britse opperbevel, onder leiding van veldmaarschalk Douglas Haigo , besloot de aanval voort te zetten. De slag aan de Somme, langs een front van 24 mijl in Noord-Frankrijk, duurde 141 dagen en eindigde uiteindelijk op 18 november 1916.

Het officiële aantal Britse doden, vermisten of gewonden in die periode is 419. 654. Voor Frankrijk is het aantal 204.253 en voor Duitsland ongeveer 500.000, waardoor het totale aantal slachtoffers 1.123.907 is. De verste opmars van een geallieerde strijdmacht was vijf mijl.

Gepubliceerd: 13 juni 2018



Gerelateerde artikelen en foto's

  • Slag aan de Somme

    Slag aan de Somme

    Een grote mijn, geplaatst door een Britse tunneleenheid, explodeert onder Duitse stellingen op de eerste dag van de Slag aan de Somme. Destijds was het een van de grootste explosies ooit en een van de luidste door de mens veroorzaakte geluiden. 1 juli 1916

Verwante beroemde mensen

Artikelen over evenementen in juli